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29 novembre 2008 6 29 /11 /novembre /2008 22:10

Une caravelle (du portugais caravela) est un navire à voile à hauts bords inventé par les Portugais sous le règne d'Henri le Navigateur au début du XVe siècle pour les voyages d'exploration au long cours. Le mot « caravelle » proviendrait de carvalho, qui en portugais signifie chêne car à l'époque celui-ci était l'arbre le plus répandu au Portugal.

Évolution marine de la caraque du Moyen Âge, elle s'en distingue par une taille plus élevée (entre 20 et 30 mètres), un tonnage d'environ 200 tonnes et un tirant d'eau allongé. Le gaillard d'arrière et le château avant augmenté conféraient aux caravelles une plus grande stabilité mais une moins bonne manœuvrabilité. Cette évolution a été conçue notamment pour permettre une meilleure descente au vent.

Plusieurs types de gréement furent utilisés :

  • la caravelle enroulée était constituée d'une voile avant triangle, d'une grand-voile trapèze portée par le grand mât et de voiles latines sur le mât d'artimon. ;
  • la caravelle arrondie portait des voiles latines sur tous les mâts.

Des grands navigateurs au Portugal ont utilisé la caravelle : Cristóvão de Mendonça, qui longea les côtes australiennes de La Grande Jave, à la tête de trois caravelles en 1522, Gil Eanes qui atteint le cap Bojador en 1430, Bartolomeu Dias lorsqu'il arrive au cap de Bonne-Espérance en 1470.

Le Portugais Vasco de Gama, qui a été le premier Européen à atteindre l'Inde en passant par les deux grands océans, a aussi utilisé une caravelle pour ses exploits maritimes. C'est avec les caravelles la Pinta et la Niña — ainsi qu'une caraque, la Santa Maria — que Christophe Colomb entreprit l'expédition qui lui permit de découvrir l'Amérique en 1492 lui permettant ainsi d'accéder à la postérité.

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